Tırnaklar, parmak uçlarındaki hücrelerden üretilir. El ve ayak tırnakları da "keratin" denen protein tabakalarından meydana gelmiştir. Her bir tırnak parmağın ucunda, cildin oyuk bir kısmına doğru geriye yönelik uzanan bir tırnak kökünden çıkar. Tırnak kökünün hemen önünde tırnak yüzeyine takılı olan ve aşağıdan yavaş yavaş çıkan yeni keratin hücrelerini korumakla görevli epidermis derisi vardır.
Tırnaklar bir hastalığın ilk belirtisini verebilir. Bazen bunlar yaşınız ve beslenme şekliniz hakkında bilgi vermenin yanında, teşhis için yardımcı da olabilir. Bunlar aynı zamanda günlük hayatta yapılan işlerde yardımcı olur; yalnız siz bir yara, enfeksiyon veya başka bir rahatsızlık tırnaklarınızı kullanmayı sınırlandırmadıkça, bunları ne kadar çok kullandığınızı fark etmeyebilirsiniz.