Kanseri anlama Beş veya daha fazla yıl önce kanser olduğu bilinen 3 milyondan fazla Âmerikalı'nın bugün hâlâ yaşıyor olmasına rağmen, kanser halen evrensel birkorkudur. Bu 3 milyon kişinin çoğunun iyileşmiş olduğu kabul edilebilir; diğerlerinde hâlâ kanser belirtileri olabilir. Açıktır ki kanser teşhisi ölüm kararı değildir.
Bir başka ortak yanlış anlayış, kanserin başlı başına ölümcül bir hastalık olduğudur. Aslında 100'den fazla kanser çeşidi vardır. Bazı kanserler yalnızca bir organı etkileyebilir. Diğerleri daha genelleşmiştir. Ancak kanserin her çeşidinde her zaman anormal hücrelerin kontrol edilemez bir şekilde büyümesi ve yayılması söz konusudur. insanların çoğunda ürkütücü bir kanser korkusu vardır. Bunun nedeni belki de kanserin iyileşmez ve çöktürücü bir hastalık olduğunu düşünmeleridir. Gerçekler bu düşünceyi destekler biçiminde değildir. Bu yıl kanser olduğu görülen on kişiden yaklaşık 4'ü iyileşecektir (iyileşme 5 yıl veya daha fazla süreyle bu hastalığın belirtisinin olmaması şeklinde tanımlanır). Bu, iyileşen kişilerin aynı yaşta ve cinsiyette olup hiç kanser geçirmemiş olan diğer şahıslarla aynı yaşamı sürdürmesi beklenir.
Bu etkileyici istatistiklere rağmen kanser ciddi bir hastalık olmaya devam etmektedir. Her yıl bir milyondan fazla kişiye kanser teşhisi konulmaktadır melanom olmayan cilt kanseri olayları bu sayının dışındadır. (Melanom:melanin hücrelerinden gelişen kahve rengimsi siyah görünümle belirgin kötü huylu tümör). Her yıl 500.000'den fazla ölümün nedeni kanserdir ve şu anda bu ülkede halen yaşamakta olan her üç kişiden yaklaşık biri gelecekte kanser olacaktır.
Potansiyel olarak kansere neden olan maddelere maruz kalan şahısların niçin bir kısmının kansere yakalandığı ve diğerlerinin yakalanmadığı tamamen anlaşılmış değildir. Ancak kanserlerin birçoğunun yavaşça geliştiğini biliyoruz. Hastalığın açık bir kanıtı çıkmadan önce kansere neden olan bir maddeye maruz kaldıktan sonra beş ile kırk yıl arasında bir sürenin geçmesi gerekebilir. Örneğin akciğer kanseri tütün dumanına maruz kaldıktan sonra 25 yıl gibi bir süre için ortaya çıkmayabilir. Maruz kalma ve hastalığın gelişmesi arasındaki bu uzun süreli gecikme niçin insanların birçoğunun sigara içilmemesi ile ilişkili uyarıları önemsemediğini kısmen açıklamaktadır.